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Pourquoi les plus gros chats sont-ils tellement plus gros que les canidés ?

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Il est frappant pour moi qu'il n'y ait pas de créature ressemblant à un chien plus grande qu'un loup alors qu'il existe au moins deux espèces, les tigres et les lions, plusieurs (au moins deux fois et probablement 3 ou 4) fois la taille des plus grands loups. Je suppose que cela a quelque chose à voir avec le style de chasse, les meutes contre les chasseurs individuels, bien que les lions attaquent parfois en groupe. Je ne dis pas que j'aimerais qu'un loup existe, mais pourquoi n'y a-t-il rien de tel qu'un loup de 400 à 500 livres ?


Pourquoi les races de chiens sont si différentes, mais pas les chats

Mais les nuances entre les races de chats sont pâles par rapport aux différences physiques stupéfiantes entre les chiens de race. Les corgis et les teckels sont courts et trapus, avec un corps allongé et trapu, tandis que les lévriers et les whippets sont grands, maigres et sur pattes. Les dogues sont des meurtriers à poil court qui peuvent peser plus de 100 lb. (45 kilogrammes) et ont une poitrine et des mâchoires massives et puissantes. Pendant ce temps, les maltais et les shih-tzus délicats ont les cheveux longs et flottants et peuvent être transportés dans un sac à main.

Pourquoi les chats de race ne présentent-ils pas les mêmes extrêmes en termes de taille et de forme corporelle que les races de chiens ? [Photos: Les chats champions sont des étourdissements à couper le souffle]

Actuellement, il existe 42 races de chats reconnues aux États-Unis, selon la Cat Fanciers' Association (CFA). En ce qui concerne les chiens, l'American Kennel Club (AKC) reconnaît 190 races, bien que l'organisation internationale Féération Cynologique Internationale (FCI), également connue sous le nom d'Organisation mondiale canine, reconnaisse 340 races de chiens.

Chez les espèces domestiquées, les races représentent des lignées qui ont été soigneusement surveillées et manipulées au fil du temps grâce à une reproduction sélective pour produire systématiquement des animaux présentant certains traits, a déclaré à Live Science Leslie Lyons, professeur au College of Veterinary Medicine de l'Université du Missouri.


Un chat « massif » errait autrefois dans l'intérieur du nord-ouest, selon une recherche co-écrite par un professeur de Gonzaga

Imaginez un chat. Imaginez maintenant que ce chat pèse jusqu'à 900 livres et mange des choses de la taille d'un rhinocéros.

Certes loin de Garfield, cette espèce nouvellement découverte de chat à dents de sabre parcourait l'intérieur du nord-ouest et d'autres parties de l'Amérique du Nord il y a 5 à 9 millions d'années, selon des recherches menées en partie par John Orcutt, professeur adjoint de biologie à Gonzaga. Université.

Le chat, identifié comme Machairodus lahayishupup (prononcé mah-CHI-rho-duss lah-HIGH-ees-hoop-oop), aurait pesé environ 600 livres en moyenne et aurait pu tuer des proies pesant plus de 4 500 livres. Les résultats ont été publiés plus tôt ce mois-ci dans le Journal of Mammalian Evolution.

Machairodus est un genre de grands chats à dents de sabre qui vivaient dans des endroits comme l'Asie, l'Europe et l'Amérique du Nord. Pour le nom de l'espèce, Orcutt a déclaré que lui et Jonathan Calede, co-auteur de la recherche, souhaitaient travailler avec les tribus confédérées de la réserve indienne d'Umatilla pour reconnaître comment un spécimen d'os analysé avec la recherche a été trouvé sur des terres tribales.

En conséquence, lahayishupup est un composé de deux mots dans l'ancienne langue cayuse : « lahayis » signifie « ancien », tandis que « hupup » signifie « chat sauvage ».

"Cette chose est énorme", a déclaré Orcutt. « Parce que nous ne le connaissons que par morceaux, il est un peu difficile de lui donner une taille exacte, mais c'est là-haut avec les plus gros chats qui aient jamais vécu. C'est certainement dans la même gamme de taille et probablement un peu plus gros que les plus gros tigres enregistrés aujourd'hui en tant que plus grand chat vivant. Il est en lice pour le plus gros chat à avoir jamais vécu.

Les chercheurs pensent que la nouvelle espèce est un ancien parent du Smilodon, un chat à dents de sabre qui s'est éteint il y a environ 10 000 ans. Des fossiles de Smilodon ont été trouvés dans les fosses de goudron de La Brea en Californie.

Le nouveau chat, comme le Smilodon, fait partie d'une sous-famille en grande partie éteinte, distincte des félins tels que les lions, les tigres et les panthères, a déclaré Orcutt, un expert en paléobiologie. Le plus grand des fossiles d'humérus analysés dans le cadre de la recherche mesurait plus de 18 pouces de long et 1,7 pouces de diamètre, selon l'Ohio State University.

En comparaison, l'humérus moyen d'un lion mâle adulte moderne mesure environ 13 pouces de long.

"Il existe un modèle très intéressant d'évolution indépendante répétée sur chaque continent de cette taille de corps géant dans ce qui reste une façon de chasse assez hyperspécialisée, ou nous avons ce chat ancestral géant à dents de sabre qui s'est dispersé sur tous ces continents", Calede, un professeur adjoint d'évolution, d'écologie et de biologie des organismes à l'Ohio State University, a déclaré dans un communiqué. "C'est une question paléontologique intéressante."

Vers 2007 environ, Orcutt était un étudiant diplômé de l'Université de l'Oregon travaillant pour le Musée d'histoire naturelle et culturelle de l'université.

Il était en train d'inventorier des fossiles dans la voûte du musée lorsqu'il a vu une partie d'un os de bras «géant» que la collection a identifié comme un os de chat. Orcutt était sceptique au début.

«Nous avons envisagé la possibilité qu'il s'agisse d'un rhinocéros, ce qui est très courant à cette époque dans l'est de l'Oregon. Un ours, les premiers vrais ours en Amérique du Nord font leur apparition à cette époque », a-t-il déclaré. "Mais il s'avère que lorsque vous avez commencé à comparer ces choses à d'autres spécimens, c'est définitivement un chat. C'est juste un gros chat.

Alors que la découverte restait avec Orcutt, les responsabilités en tant qu'étudiant diplômé - et plus tard en tant que professeur - ont laissé toute recherche importante en veilleuse.

Cependant, il est tombé sur d'autres pièces dans les années qui ont suivi. La clé parmi celles-ci était une mâchoire inférieure au Musée d'histoire naturelle de l'Idaho. Orcutt a déclaré que les dents étaient historiquement importantes pour identifier la plupart des mammifères.

À ce jour, les chercheurs ont trouvé et lié sept spécimens d'os au chat qui se trouvent maintenant dans quatre musées en Oregon, en Idaho, en Californie et au Texas.

Cela comprend un os de bras Orcutt et trois étudiants de premier cycle de Gonzaga découverts en 2017. L'équipe a trouvé l'os sur un site fédéral juste à l'extérieur de Pendleton lors de leur première journée sur le terrain, a déclaré Orcutt.

"J'aurais été heureux avec n'importe quel fossile ce premier jour", a-t-il déclaré. "Le fait que la première chose que nous ayons trouvée était ce chat auquel je pensais en quelque sorte depuis des années était encore mieux."

Orcutt a déclaré qu'il s'était connecté pour la première fois à Calede, qui était son collègue de bureau à l'université, il y a environ quatre ans à propos des découvertes.

Ce n’est qu’après la pandémie de COVID-19 que les deux ont eu le temps de faire une analyse appropriée. Calede a joué un rôle déterminant dans cela, a déclaré Orcutt, en utilisant un logiciel pour comparer des modèles bidimensionnels de spécimens d'os de Machairodus lahayishupup avec ceux d'autres espèces.

« Leur forme et leur taille uniques nous ont dit qu'elles étaient également très différentes de tout ce qui est déjà connu », a déclaré Calede dans un communiqué. "En d'autres termes, ces os appartiennent à une espèce et cette espèce est une nouvelle espèce."

Avec la publication de la recherche, Orcutt a déclaré que les chercheurs espèrent retourner dans l'est de l'Oregon cet été pour plus de travail sur le terrain avec quelques questions clés à l'esprit.

En particulier, comment ces chats interagissaient-ils avec leur environnement ? Et pourquoi sont-ils devenus si gros ?

"Je n'ai aucune idée de ce que nous allons trouver, mais je suis sûr que tout ce que nous trouverons inspirera de nouvelles questions que je ne peux même pas encore conceptualiser", a déclaré Orcutt. "Ce qui est amusant avec la paléontologie, c'est que vous ne savez jamais ce que vous allez trouver, et vous ne savez jamais quelles questions cela va soulever."

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Où vivent les tigres et ce qu'ils mangent

Les tigres sauvages vivent en Asie. Les plus grandes sous-espèces, telles que le tigre de Sibérie, ont tendance à vivre dans les régions septentrionales et plus froides, telles que l'est de la Russie et le nord-est de la Chine. Des sous-espèces plus petites vivent dans des pays méridionaux plus chauds, comme l'Inde, le Bangladesh, le Népal, le Bhoutan, le Myanmar, le Laos, le Cambodge, le Vietnam, la Malaisie et l'Indonésie.

Selon la sous-espèce, les tigres vivent dans une variété d'environnements, y compris les forêts arides, les forêts de mangroves inondées, les forêts tropicales et la taïga (une forêt froide avec des conifères), selon le zoo de San Diego.

Tous les tigres sont carnivores. La majeure partie du régime alimentaire d'un tigre se compose de grosses proies, telles que des porcs, des cerfs, des rhinocéros ou des éléphanteaux. Pour tuer leurs proies, les tigres serrent le cou de l'animal avec leurs mâchoires et étouffent l'animal. Les canines du tigre ont des nerfs sensibles à la pression, il sait donc exactement où mordiller sa proie, selon le WWF. Bien que les tigres soient des chasseurs féroces, ils ne sont pas étrangers à l'échec, car ils ne réussissent que dans 10 % de leurs chasses, selon National Geographic.


Contenu

Le mot « jaguar » est dérivé de iaguara, un mot dans l'une des langues indigènes du Brésil pour un chat tacheté sauvage qui est plus grand qu'un loup. [2]

Onca est dérivé du nom portugais onça pour un chat tacheté au Brésil qui est plus gros qu'un lynx. [3] Les peuples autochtones de Guyane l'appellent jaguareté. [4] Le mot « panthère » est dérivé du latin classique panthère, lui-même du grec ancien panthère ( ). [5]

Taxonomie

En 1758, Carl Linnaeus décrit le jaguar dans son ouvrage Systema Naturae et lui a donné le nom scientifique Felis onca. [6] Aux XIXe et XXe siècles, plusieurs spécimens de type jaguar ont servi de base aux descriptions de sous-espèces. [7] En 1939, Reginald Innes Pocock a reconnu huit sous-espèces sur la base des origines géographiques et de la morphologie du crâne de ces spécimens. [8] Pocock n'a pas eu accès à suffisamment de spécimens zoologiques pour évaluer de manière critique leur statut sous-spécifique, mais a exprimé des doutes sur le statut de plusieurs. L'examen ultérieur de son travail a suggéré que seulement trois sous-espèces devraient être reconnues. La description de P.o. palustris était basé sur un crâne fossile. [9]

En 2005, neuf sous-espèces étaient considérées comme des taxons valides. [7]

  • P.o. onca (Linnaeus, 1758) était un jaguar du Brésil. [6]
  • P.o. péruvienne (De Blainville, 1843) était un crâne de jaguar du Pérou. [dix]
  • P.o. hernandesii (Gray, 1857) était un jaguar de Mazatlán au Mexique. [11]
  • P.o. palustris (Ameghino, 1888) était un fossile de mandibule de jaguar excavé dans les Sierras Pampeanas du district de Córdova, en Argentine. [12]
  • P.o. centralis (Mearns, 1901) était le crâne d'un jaguar mâle de Talamanca, au Costa Rica. [13]
  • P.o. goldmani (Mearns, 1901) était une peau de jaguar de Yohatlan à Campeche, au Mexique. [13]
  • P.o. paraguensis (Hollister, 1914) était le crâne d'un jaguar mâle du Paraguay. [14]
  • P.o. arizonensis (Goldman, 1932) était une peau et un crâne d'un jaguar mâle des environs de Cibecue, en Arizona. [15]
  • P.o. veraecrucis (Nelson et Goldman, 1933) était le crâne d'un jaguar mâle de San Andrés Tuxtla au Mexique. [16]

Reginald Innes Pocock a placé le jaguar dans le genre Panthera et a observé qu'il partage plusieurs caractéristiques morphologiques avec le léopard (P. pardus). Il a donc conclu qu'ils sont les plus étroitement liés les uns aux autres. [8] Les résultats de la recherche morphologique et génétique indiquent une variation clinale nord-sud entre les populations, mais aucune preuve de différenciation sous-spécifique. [17] [18] L'analyse d'ADN de 84 échantillons de jaguar d'Amérique du Sud a révélé que le flux de gènes entre les populations de jaguar en Colombie était élevé dans le passé. [19] Depuis 2017, le jaguar est considéré comme un taxon monotypique. [20]

Évolution

Le rayonnement évolutif des Felidae a commencé à la fin du Miocène entre 14,45 à 8,38 millions d'années et 16,76 à 6,46 millions d'années en Asie. [21] [22] Le léopard nébuleux (Néofelis nébuleux) est le premier chat qui a divergé génétiquement de l'ancêtre commun des Felidae. [23] [24] [25] La lignée génétique du Panthera est estimé avoir divergé entre 9,32 à 4,47 millions d'années [21] et 11,75 à 0,97 millions d'années. [22]

On pense que le jaguar est entré sur le continent américain au début du Pléistocène via la Béringie, le pont terrestre qui enjambait autrefois le détroit de Béring. Les résultats de l'analyse de l'ADN mitochondrial de 37 jaguars indiquent que l'espèce a évolué il y a entre 510 000 et 280 000 ans. [17]

Les plus anciens restes fossiles de la sous-espèce éteinte de jaguar Panthera onca augusta et Panthera onca mesembrina fouillés en Amérique du Nord et du Sud datent du dernier interglaciaire environ 130 000 ans avant le présent. [26]

Le jaguar est un animal compact et bien musclé. C'est le plus grand chat originaire des Amériques et le troisième plus grand au monde, dépassé en taille seulement par le tigre et le lion. [9] [27] [28] Son pelage varie du jaune pâle au bronzage ou au jaune rougeâtre, tandis que les régions ventrales sont blanchâtres. La fourrure est recouverte de rosettes sur les côtés. Les taches et leurs formes varient : les rosaces peuvent comporter un ou plusieurs points. Les taches sur la tête et le cou sont généralement solides, tout comme celles sur la queue, où elles peuvent fusionner pour former une bande. [9] Ces motifs servent de camouflage dans les zones à végétation dense et aux ombres inégales. [29] Les jaguars vivant dans les forêts sont souvent plus sombres et considérablement plus petits que ceux vivant dans les zones ouvertes, probablement en raison du plus petit nombre de grandes proies herbivores dans les zones forestières. [30]

Alors que le jaguar ressemble beaucoup au léopard, il est généralement plus robuste, avec des membres plus trapus et une tête plus carrée. Les rosettes sur le pelage d'un jaguar sont plus grandes, plus foncées, moins nombreuses et ont des lignes plus épaisses, avec une petite tache au milieu. [31] Il a des mâchoires puissantes avec la troisième force de morsure la plus élevée de tous les félidés, après le tigre et le lion. [32] Il a une force de morsure moyenne à la pointe canine de 887,0 Newton et un quotient de force de morsure à la pointe canine de 118,6. [33] Un jaguar de 100 kg (220 lb) peut mordre avec une force de 4,939 kN (1 110 lbf) avec les canines et de 6,922 kN (1 556 lbf) à l'encoche carnassière. [34]

Le jaguar mesure 68 à 75 cm (26,8 à 29,5 pouces) de hauteur au niveau des épaules. [35] Sa taille et son poids varient considérablement : les poids sont normalement de l'ordre de 56 à 96 kg (123 à 212 lb). Des mâles exceptionnellement gros ont été enregistrés pour peser jusqu'à 158 kg (348 lb). [36] [37] Les plus petites femelles pèsent environ 36 kg (79 lb). [36] Il est sexuellement dimorphe, les femelles étant généralement de 10 à 20 % plus petites que les mâles. La longueur, du nez à la base de la queue, varie de 1,12 à 1,85 m (3 pi 8 po à 6 pi 1 po). La queue mesure de 45 à 75 cm (18 à 30 po) de long et est la plus courte de tous les grands félins. [36] [38] Ses pattes musclées sont plus courtes que les pattes des autres Panthera espèces de poids corporel similaire. [31]

D'autres variations de taille ont été observées selon les régions et les habitats, la taille ayant tendance à augmenter du nord au sud. Les jaguars de la réserve de biosphère de Chamela-Cuixmala sur la côte Pacifique du centre du Mexique pesaient environ 50 kg (110 lb), environ la taille d'une femelle couguar (Puma concolor). [39] Les jaguars du Venezuela et du Brésil sont beaucoup plus gros, avec un poids moyen d'environ 95 kg (209 lb) chez les mâles et d'environ 56-78 kg (123-172 lb) chez les femelles. [9]

Variation de couleur

Les jaguars mélaniques sont également connus sous le nom de panthères noires. La forme noire est moins commune que celle tachetée. [40] Des jaguars noirs ont été documentés en Amérique centrale et du Sud. Le mélanisme chez le jaguar est causé par des délétions dans le gène du récepteur de la mélanocortine 1 et hérité par un allèle dominant. [41]

En 2004, le premier jaguar noir a été photographié par un piège photographique dans la Sierra Madre occidentale au Mexique. [42] Des jaguars noirs ont également été photographiés dans la réserve biologique Alberto Manuel Brenes du Costa Rica, dans les montagnes de la Cordillère de Talamanca, dans le parc national de Barbilla et dans l'est du Panama. [43] [44] [45] [46]

À l'heure actuelle, l'aire de répartition du jaguar s'étend du Mexique à l'Amérique centrale en passant par l'Amérique du Sud, y compris une grande partie du Brésil amazonien. Les pays inclus dans son aire de répartition sont l'Argentine, le Belize, la Bolivie, la Colombie, le Costa Rica, notamment sur la péninsule d'Osa, l'Équateur, la Guyane française, le Guatemala, la Guyane, le Honduras, le Nicaragua, le Panama, le Paraguay, le Pérou, le Suriname, les États-Unis et le Venezuela. . Il est considéré comme localement éteint au Salvador et en Uruguay. [1] En 1999, son aire de répartition historique au tournant du 20e siècle était estimée à 19 000 000 km 2 (7 300 000 milles carrés), s'étendant du sud des États-Unis à l'Amérique centrale jusqu'au sud de l'Argentine. Au tournant du 21e siècle, son aire de répartition mondiale avait diminué à environ 8 750 000 km 2 (3 380 000 milles carrés), la plupart dans le sud des États-Unis, le nord du Mexique, le nord du Brésil et le sud de l'Argentine. [47]

Le jaguar préfère les forêts denses et habite généralement les forêts sèches à feuilles caduques, les forêts de feuillus humides tropicales et subtropicales, les forêts tropicales humides et les forêts de nuages ​​en Amérique centrale et du Sud, les zones humides ouvertes, saisonnièrement inondées, les prairies sèches et historiquement aussi les forêts de chênes aux États-Unis. Il a été enregistré à des altitudes allant jusqu'à 3 800 m (12 500 pi) mais évite les forêts de montagne. Il préfère les habitats riverains et les marécages avec une couverture végétale dense. [30] Les résultats d'une étude dans les forêts mayas du Mexique et du Guatemala ont montré que 11 jaguars munis d'un collier GPS préféraient un habitat dense non perturbé loin des routes. [48]

Des observations de jaguars aussi loin au nord que la rivière North Platte dans le Colorado ont été enregistrées au 19ème siècle. [49] En 1919, des observations de jaguars se seraient produites dans la région de Monterey, en Californie. [50] Des jaguars ont été occasionnellement aperçus en Arizona, au Nouveau-Mexique et au Texas. [51] [52] [53] Entre 2012 et 2015, un jaguar vagabond mâle a été enregistré dans 23 endroits dans les montagnes de Santa Rita. [54]

Le jaguar est surtout actif la nuit et au crépuscule. [55] [56] [57] Cependant, les jaguars vivant dans les régions densément boisées de la forêt amazonienne et du Pantanal sont largement actifs le jour, alors que les jaguars de la forêt atlantique sont principalement actifs la nuit. [58] Le modèle d'activité du jaguar coïncide avec l'activité de ses principales espèces de proies. [59] C'est un grimpeur et un nageur expert. Dans les forêts inondées de façon saisonnière, il vit en partie dans les arbres et se nourrit de la faune arboricole. [60] : 399

Rôle écologique

Le jaguar adulte est un prédateur au sommet, ce qui signifie qu'il se trouve au sommet de la chaîne alimentaire et qu'il n'est pas une proie à l'état sauvage. Le jaguar a également été qualifié d'espèce clé, car on suppose qu'il contrôle les niveaux de population de proies telles que les mammifères herbivores et granivores, et maintient ainsi l'intégrité structurelle des systèmes forestiers. [39] [61] [62] Cependant, déterminer avec précision quel effet des espèces comme le jaguar ont sur les écosystèmes est difficile, car les données doivent être comparées à partir de ses habitats actuels et des régions où il est absent, et tout en contrôlant les effets de l'activité humaine . Il est admis que les espèces de proies de taille moyenne subissent des augmentations de population en l'absence des prédateurs clés, ce qui a été supposé avoir des effets négatifs en cascade. [63] Cependant, le travail sur le terrain a montré que cela peut être une variabilité naturelle et que les augmentations de population peuvent ne pas être soutenues. Ainsi, l'hypothèse du prédateur clé n'est pas acceptée par tous les scientifiques. [64]

Le jaguar est sympatrique avec le couguar (Puma concolor). Dans le centre du Mexique, les deux se nourrissent de cerfs de Virginie (Odocoileus virginianus), qui représentent respectivement 54 % et 66 % des proies du jaguar et du couguar. [39] Dans le nord du Mexique, le jaguar et le couguar partagent le même habitat et leur régime alimentaire se chevauche en fonction de la disponibilité des proies. Les jaguars semblaient préférer les cerfs et les veaux. Au Mexique et en Amérique centrale, aucun des deux chats n'est considéré comme le prédateur dominant. [65] En Amérique du Sud, le jaguar est plus gros que le couguar et a tendance à prendre des proies plus grosses, généralement plus de 22 kg (49 lb). La proie du couguar pèse généralement entre 2 et 22 kg (4 et 49 lb), ce qui serait la raison de sa plus petite taille. [66] Cette situation peut être avantageuse pour le couguar. Sa niche de proie plus large, y compris sa capacité à prendre des proies plus petites, peut lui donner un avantage sur le jaguar dans les paysages modifiés par l'homme. [39]

Chasse et régime

Le jaguar est un carnivore obligé et dépend uniquement de la chair pour ses besoins en nutriments. Une analyse de 53 études documentant le régime alimentaire du jaguar a révélé que ses proies pèsent de 1 à 130 kg (2,2 à 286,6 lb), il préfère les proies pesant de 45 à 85 kg (99 à 187 lb), avec le capybara (Hydrochoerus hydrochaeris) et fourmilier géant (Myrmecophaga tridactyla) étant nettement préféré. Lorsqu'il est disponible, il se nourrit également de cerfs des marais (Blastocerus dichotomus), tamandua du sud (Tamandua tétradactyle), pécari à collier (Tajacu aux pécaris) et agouti noir (Dasyprocta fuliginosa). [27] Dans les plaines inondables, les jaguars capturent de manière opportuniste des reptiles tels que des tortues et des caïmans. La consommation de reptiles semble être plus fréquente chez les jaguars que chez les autres grands félins. [67] Le jaguar se nourrit également de bétail dans les zones d'élevage de bétail où les proies sauvages sont rares. [68] [69] Les besoins alimentaires quotidiens d'un jaguar captif pesant 34 kg (75 lb) ont été estimés à 1,4 kg (3,1 lb) de viande. [70]

La force de morsure du jaguar lui permet de percer les carapaces de la tortue amazonienne à points jaunes (Podocnemis unifilis) et la tortue à pieds jaunes (Chelonoidis denticulatus) [70] [71] et d'employer une méthode de mise à mort inhabituelle : il mord les proies des mammifères directement à travers le crâne entre les oreilles pour délivrer une morsure fatale au cerveau. [72] Bien que le jaguar morde dans la gorge du tapir sud-américain (Tapirus terrestris) et d'autres grandes proies jusqu'à ce que la victime suffoque, il tue le capybara en perçant ses canines à travers les os temporaux de son crâne, en brisant son arc zygomatique et sa mandibule et en pénétrant son cerveau, souvent par les oreilles. [73] Il a été émis l'hypothèse qu'il s'agissait d'une adaptation aux carapaces de tortues "ouvertes" les reptiles blindés pourraient avoir formé une base de proies abondante pour le jaguar à la suite des extinctions du Pléistocène tardives. [70] Cependant, cela est contesté, car même dans les zones où les jaguars se nourrissent de reptiles, ils sont pris relativement rarement par rapport à leur abondance et les mammifères dominent toujours le régime alimentaire du chat. [67]

Entre octobre 2001 et avril 2004, 10 jaguars ont été suivis dans le sud du Pantanal. Pendant la saison sèche d'avril à septembre, ils tuaient leurs proies à des intervalles allant d'un à sept jours et allant d'un à 16 jours pendant la saison humide d'octobre à mars. [74]

Le jaguar utilise une stratégie de traque et d'embuscade lorsqu'il chasse plutôt que de chasser une proie. Le chat marchera lentement dans les sentiers forestiers, écoutant et traquant ses proies avant de se précipiter ou de tendre une embuscade. Les attaques de jaguar à couvert et généralement à partir de l'angle mort d'une cible avec un bond rapide, les capacités d'embuscade de l'espèce sont considérées comme presque sans égal dans le règne animal par les peuples autochtones et les chercheurs sur le terrain et sont probablement le produit de son rôle de prédateur au sommet dans plusieurs environnements différents. L'embuscade peut inclure le fait de sauter dans l'eau après une proie, car un jaguar est tout à fait capable de transporter une grande proie en nageant, sa force est telle que des carcasses aussi grosses qu'une génisse peuvent être hissées dans un arbre pour éviter les inondations. Après avoir tué sa proie, le jaguar traînera la carcasse dans un fourré ou un autre endroit isolé. Il commence à manger au niveau du cou et de la poitrine. Le cœur et les poumons sont consumés, suivis des épaules. [75]

Activité sociale

Le jaguar est solitaire sauf pour les femelles avec des oursons. En 1977, des groupes composés d'un mâle, d'une femelle et de petits, et de deux femelles avec deux mâles ont été aperçus à plusieurs reprises dans une zone d'étude de la vallée du fleuve Paraguay. Une femelle munie d'un collier radio s'est déplacée dans un domaine vital de 25 à 38 km 2 (9,7 à 14,7 milles carrés), qui chevauchait en partie une autre femelle. Le domaine vital du mâle dans cette zone d'étude chevauchait celui de plusieurs femelles. [76]

Le jaguar utilise des éraflures, de l'urine et des excréments pour marquer son territoire. [77] [78] La taille des domaines vitaux dépend du niveau de déforestation et de la densité de population humaine. Les domaines vitaux des femelles varient de 15,3 km 2 (5,9 milles carrés) dans le Pantanal à 53,6 km 2 (20,7 milles carrés) en Amazonie à 233,5 km 2 (90,2 milles carrés) dans la forêt atlantique. Les domaines vitaux du jaguar mâle varient de 25 km 2 (9,7 milles carrés) dans le Pantanal à 180,3 km 2 (69,6 milles carrés) en Amazonie à 581,4 km 2 (224,5 milles carrés) dans la forêt atlantique et 807,4 km 2 (311,7 milles carrés) ) dans le Cerrado. [79] Des études utilisant la télémétrie GPS en 2003 et 2004 ont trouvé des densités de seulement six à sept jaguars par 100 km 2 dans la région du Pantanal, contre 10 à 11 en utilisant les méthodes traditionnelles, ce qui suggère que les méthodes d'échantillonnage largement utilisées peuvent gonfler le nombre réel d'individus. dans une zone d'échantillonnage. [80]

Les combats entre mâles se produisent mais sont rares, et des comportements d'évitement ont été observés dans la nature. [77] Le jaguar rugit ou grogne pour avertir les concurrents territoriaux et accouplés d'épisodes intensifs de contre-appel entre individus ont été observés dans la nature. [9] [70] Cette vocalisation contient cinq ou six notes gutturales. [9] La femelle jaguar se serre lorsqu'elle est approchée par le mâle. Ce son est décrit comme une vocalisation courte, de faible intensité et non menaçante, probablement destinée à signaler la tranquillité et la passivité. [81] [82] Il est souvent utilisé entre deux chats comme salutation, pendant la cour, ou par une mère réconfortant ses petits. [81] Des louveteaux ont été enregistrés en bêlant, en gargouillant et en miaulant. [9]

Reproduction et cycle de vie

En captivité, la femelle jaguar atteint la maturité sexuelle à l'âge d'environ 2,5 ans. L'oestrus dure 7 à 15 jours avec un cycle oestral de 41,8 à 52,6 jours. Pendant l'oestrus, elle montre une agitation accrue avec des vocalisations roulantes et prolongées. [83] Elle est une ovulatrice induite mais peut aussi ovuler spontanément. [84] La gestation dure de 91 à 111 jours. [85] Le mâle est sexuellement mature à l'âge de trois à quatre ans. [86] Son volume éjaculat moyen est de 8,6 ± 1,3 ml. [87] La ​​durée de génération du jaguar est de 9,8 ans. [88]

Dans le Pantanal, on a observé que les couples reproducteurs restaient ensemble jusqu'à cinq jours. Les femelles avaient un ou deux petits. [89] Les jeunes naissent les yeux fermés mais les ouvrent au bout de deux semaines. Les oursons sont sevrés à l'âge de trois mois mais restent six mois dans la tanière avant de partir accompagner leur mère à la chasse. [90] Les jaguars restent avec leur mère jusqu'à deux ans. Ils semblent vivre rarement au-delà de 11 ans, mais les individus captifs peuvent vivre 22 ans. [9]

En 2001, un jaguar mâle a tué et partiellement consommé deux oursons dans le parc national d'Emas. Des tests ADN de paternité sur des échantillons de sang ont révélé que le mâle était le père des oursons. [91] Deux autres cas d'infanticides ont été documentés dans le nord du Pantanal en 2013. [92]

Attaques contre les humains

Les conquistadors espagnols craignaient le jaguar. Selon Charles Darwin, les peuples autochtones d'Amérique du Sud ont déclaré que les gens n'avaient pas besoin de craindre le jaguar tant que les capybaras étaient abondants. [93] Le premier enregistrement officiel d'un jaguar tuant un humain au Brésil date de juin 2008. [94] Deux enfants ont été attaqués par des jaguars en Guyane. [95] Le jaguar est le moins susceptible de tous les grands félins de tuer et de manger des humains, et la majorité des attaques surviennent lorsqu'il a été acculé ou blessé. [96]

Le jaguar est menacé par la perte et la fragmentation de son habitat, l'abattage illégal en représailles à la déprédation du bétail et le commerce illégal de parties du corps de jaguar. Il est répertorié comme Quasi menacé sur la Liste rouge de l'UICN, car la population de jaguar a probablement diminué de 20 à 25 % depuis le milieu des années 1990. La déforestation est une menace majeure pour le jaguar dans toute son aire de répartition. La perte d'habitat a été la plus rapide dans les régions plus sèches telles que la pampa argentine, les prairies arides du Mexique et le sud-ouest des États-Unis. [1]

En 2002, il a été estimé que l'aire de répartition du jaguar avait diminué à environ 46% de son aire de répartition au début du 20e siècle. [47] En 2018, on estimait que son aire de répartition avait diminué de 55 % au cours du siècle dernier. Le seul bastion restant est la forêt amazonienne, une région qui est rapidement fragmentée par la déforestation. [97] Entre 2000 et 2012, la perte de forêt dans l'aire de répartition du jaguar s'élevait à 83,759 km 2 (32,340 milles carrés), avec une fragmentation croissante en particulier dans les couloirs entre les unités de conservation Jaguar (JCU). [98] En 2014, les liens directs entre deux JCU en Bolivie ont été perdus et deux JCU dans le nord de l'Argentine sont devenus complètement isolés en raison de la déforestation. [99]

Au Mexique, le jaguar est principalement menacé par le braconnage. Son habitat est fragmenté dans le nord du Mexique, dans le golfe du Mexique et dans la péninsule du Yucatán, en raison de changements dans l'utilisation des terres, la construction de routes et d'infrastructures touristiques. [100] Au Panama, 220 des 230 jaguars ont été tués en représailles à la prédation sur le bétail entre 1998 et 2014. [101] Au Venezuela, le jaguar a disparu d'environ 26% de son aire de répartition dans le pays depuis 1940, principalement dans les savanes sèches et la garrigue improductive dans la région nord-est d'Anzoátegui. [102] En Équateur, le jaguar est menacé par une disponibilité réduite de proies dans les zones où l'expansion du réseau routier a facilité l'accès des chasseurs humains aux forêts. [103] Dans les forêts atlantiques de l'Alto Paraná, au moins 117 jaguars ont été tués dans le parc national d'Iguaçu et la province adjacente de Misiones entre 1995 et 2008. [104] Certains Afro-Colombiens du département colombien du Chocó chassent les jaguars pour la consommation et la vente de viande. . [105] Entre 2008 et 2012, au moins 15 jaguars ont été tués par des éleveurs dans le centre du Belize. [106]

Le commerce international des peaux de jaguar a explosé entre la fin de la Seconde Guerre mondiale et le début des années 1970. [107] Des déclins importants ont eu lieu dans les années 1960, alors que plus de 15 000 jaguars étaient tués chaque année pour leur peau dans la seule Amazonie brésilienne, le commerce des peaux de jaguar a diminué depuis 1973, lorsque la Convention sur le commerce international des espèces menacées d'extinction a été promulguée. [108] Des entretiens avec 533 personnes dans le nord-ouest de l'Amazonie bolivienne ont révélé que la population locale a tué des jaguars par peur, en représailles et pour le commerce. [109] Entre août 2016 et août 2019, des peaux et des parties du corps de jaguar ont été vues en vente sur les marchés touristiques des villes péruviennes de Lima, Iquitos et Pucallpa. [110] Les conflits homme-faune, la chasse opportuniste et la chasse commerciale sur les marchés intérieurs sont les principaux moteurs de l'abattage des jaguars au Belize et au Guatemala. [111] Les rapports de saisie indiquent qu'au moins 857 jaguars ont été impliqués dans le commerce entre 2012 et 2018, dont 482 individus rien qu'en Bolivie. 31 jaguars ont été saisis en Chine. [112] Entre 2014 et début 2019, 760 crocs de jaguar ont été saisis, originaires de Bolivie et destinés à la Chine. Des enquêtes secrètes ont révélé que la contrebande de parties du corps de jaguar est dirigée par des résidents chinois en Bolivie. [113]

Le jaguar est inscrit à l'annexe I de la CITES, ce qui signifie que tout commerce international de jaguars ou de parties de leur corps est interdit. La chasse au jaguar est interdite en Argentine, au Brésil, en Colombie, en Guyane française, au Honduras, au Nicaragua, au Panama, au Paraguay, au Suriname, aux États-Unis et au Venezuela. La chasse aux jaguars est restreinte au Guatemala et au Pérou. [1] In Ecuador, hunting jaguars is prohibited, and it is classified as threatened with extinction. [114] In Guyana, it is protected as an endangered species, and hunting it is illegal. [115]

In 1986, the Cockscomb Basin Wildlife Sanctuary was established in Belize as the world's first protected area for jaguar conservation. [116]

Jaguar Conservation Units

In 1999, field scientists from 18 jaguar range countries determined the most important areas for long-term jaguar conservation based on the status of jaguar population units, stability of prey base and quality of habitat. These areas, called "Jaguar Conservation Units" (JCUs), are large enough for at least 50 breeding individuals and range in size from 566 to 67,598 km 2 (219 to 26,100 sq mi) 51 JCUs were designated in 36 geographic regions including: [47]

  • the Sierra Madre Occidental and Sierra de Tamaulipas in Mexico
  • the Selva Maya tropical forests extending over Mexico, Belize and Guatemala
  • the Chocó–Darién moist forests from Honduras and Panama to Colombia
  • northern Cerrado and Amazon basin in Brazil in Bolivia, Peru and Argentina in Argentina

Optimal routes of travel between core jaguar population units were identified across its range in 2010 with the aim of implementing wildlife corridors that connect JCUs. These corridors represent areas with the shortest distance between jaguar breeding populations, require the least possible energy input of dispersing individuals and pose a low mortality risk. These corridors cover an area of 2,600,000 km 2 (1,000,000 sq mi) and range in length from 3 to 1,102 km (1.9 to 684.8 mi) in Mexico and Central America and from 489.14 to 1,607 km (303.94 to 998.54 mi) in South America. [117] Cooperation with local landowners and municipal, state, or federal agencies are essential to maintain connected populations and prevent fragmentation in both JCUs and corridors. [118] Seven of 13 corridors in Mexico are functioning with a width of at least 14.25 km (8.85 mi) and a length of no more than 320 km (200 mi). The other corridors may hamper passage, as they are narrower and longer. [119]

In August 2012, the United States Fish and Wildlife Service set aside 3,392.20 km 2 (838,232 acres) in Arizona and New Mexico for the protection of the jaguar. [120]

Approches

In setting up protected reserves, efforts generally also have to be focused on the surrounding areas, as jaguars are unlikely to confine themselves to the bounds of a reservation, especially if the population is increasing in size. Human attitudes in the areas surrounding reserves and laws and regulations to prevent poaching are essential to make conservation areas effective. [121]

To estimate population sizes within specific areas and to keep track of individual jaguars, camera trapping and wildlife tracking telemetry are widely used, and feces may be sought out with the help of detector dogs to study jaguar health and diet. [80] [122] Current conservation efforts often focus on educating ranch owners and promoting ecotourism. [123] The jaguar is generally defined as an umbrella species – its home range and habitat requirements are sufficiently broad that, if protected, numerous other species of smaller range will also be protected. [124] Umbrella species serve as "mobile links" at the landscape scale, in the jaguar's case through predation. Conservation organizations may thus focus on providing viable, connected habitat for the jaguar, with the knowledge other species will also benefit. [123]

Ecotourism setups are being used to generate public interest in charismatic animals such as the jaguar while at the same time generating revenue that can be used in conservation efforts. Audits done in Africa have shown that ecotourism has helped in African cat conservation. As with large African cats, a key concern in jaguar ecotourism is the considerable habitat space the species requires. So if ecotourism is used to aid in jaguar conservation, some considerations need to be made as to how existing ecosystems will be kept intact or how new ecosystems that are large enough to support a growing jaguar population will be put into place. [125]

In pre-Columbian Central and South America, the jaguar was a symbol of power and strength. In the Andes, a jaguar cult disseminated by the early Chavín culture became accepted over most of today's Peru by 900 BC. The later Moche culture of northern Peru used the jaguar as a symbol of power in many of their ceramics. [126] [127] [128] In the Muisca religion in Altiplano Cundiboyacense, the jaguar was considered a sacred animal, and people dressed in jaguar skins during religious rituals. [129] The skins were traded with peoples in the nearby Orinoquía Region. [130] The name of the Muisca ruler Nemequene was derived from the Chibcha words nymy et quyne, meaning "force of the jaguar". [131] [132]

Sculptures with "Olmec were-jaguar" motifs were found on the Yucatan Peninsula in Veracruz and Tabasco they show stylized jaguars with half-human faces. [133]

In the later Maya civilization, the jaguar was believed to facilitate communication between the living and the dead and to protect the royal household. The Maya saw these powerful felines as their companions in the spiritual world, and several Maya rulers bore names that incorporated the Mayan word for jaguar (b'alam in many of the Mayan languages). Balam (Jaguar) remains a common Maya surname, and it is also the name of Chilam Balam, a legendary author to whom are attributed 17th and 18th-centuries Maya miscellanies preserving much important knowledge. Remains of jaguar bones were discovered in a burial site in Guatemala, which indicates that Mayans kept jaguars as pets. [134]

The Aztec civilization shared this image of the jaguar as the representative of the ruler and as a warrior. The Aztecs formed an elite warrior class known as the Jaguar warrior. In Aztec mythology, the jaguar was considered to be the totem animal of the powerful deity Tezcatlipoca. [135] [136]

A conch shell gorget depicting a jaguar was found in a burial mound in Benton County, Missouri. The gorget shows evenly-engraved lines and measures 104 mm × 98 mm (4.1 in × 3.9 in). [137] Rock drawings made by the Hopi, Anasazi and Pueblo all over the desert and chaparral regions of the American Southwest show an explicitly spotted cat, presumably a jaguar, as it is drawn much larger than an ocelot. [52]

The jaguar is also used as a symbol in contemporary culture. It is the national animal of Guyana and is featured in its coat of arms. [138] The flag of the Department of Amazonas features a black jaguar silhouette leaping towards a hunter. [139] The crest of the Argentine Rugby Union features a jaguar. [140]


Are Cats Actually Smarter Than Dogs? Here's What Science Has to Say

Whether you think you know or not, the answer just might surprise you.

It's no secret that pet owners tend to have very strong opinions on which animal is not only smarter, but friendlier, cuter, and overall just "better"—most of which are not rooted in fact, but strictly based on how they feel about their own feline or canine companion. However, science does have something to say about the dogs vs. cats debate—and depending on where you stand, you might not like it.

From a purely anatomical perspective, dogs are brainier than cats, according to a 2017 study published in Frontiers in Neuroanatomy. When researchers at Vanderbilt University studied the brains of various carnivores, they found that although cats have larger brains than dogs, there appears to be a higher level of functioning going on inside canine brains. Qu'est-ce que ça veut dire? Well, the study found that dogs have around 530 million cortical neurons, which are located in the cerebral cortex and are responsible for things like thinking, planning, and other "intelligent" behaviors. Cats on the other hand have an average of just 250 million.

"Our findings mean to me that dogs have the biological capability of doing much more complex and flexible things with their lives than cats," Suzana Herculano-Houzel, one of the researchers involved in the study, said in a press release. "At the least, we now have some biology that people can factor into their discussion about who's smarter, cats or dogs."

These findings, however, weren't the first to deem dogs' brains superior to those of cats. In another 2010 study published in Actes de l'Académie nationale des sciences, researchers at Oxford University charted the brain growth of more than 500 species of mammals. Their conclusion was that there is a link between a species' sociality and brain size in relation to their body size. Dogs are much more social creatures than cats, and therefore, their brains have grown much more over time than our furry feline friends' brains have.

This isn't an open-and-shut case, though. In an interview with PBS, Brian Hare, founder and director of Duke University's Canine Cognition Center, warned that comparing the intelligence of dogs and cats is "like asking if a hammer is a better tool than a screwdriver. Each tool is designed for a specific problem, so of course it depends on the problem we are trying to solve."

Ultimately, dogs and cats are intelligent in different ways. While dogs are easier to train and teach, cats are naturally more independent and intuitive. Intelligence is a spectrum, and both animals are brilliant in their own way. And for more fun facts about your pets, There's Scientific Proof Cats Adopt Owners' Personalities.


Big Cats, Big Teeth

Students compare the shape and size of human, lion, and gazelle teeth and jaws. Then they predict what each animal eats and decide if the animal is a meat-eater, plant-eater, or an omnivore.

Celui-ci répertorie les logos des programmes ou partenaires de NG Education qui ont fourni ou contribué au contenu de cette page. Programme

1. Activate students’ prior knowledge about big cat predators and their prey.
Discuss with students what they think of when they hear “big cats.” Interroger: What pictures or words do you think of when I say "big cat"? What are some types of big cats that you can think of? Elicit from students that big cats include lions, tigers, leopards, cheetahs, and other large predatory cats. Distribute the worksheet Big Cats Tooth Comparison and have students examine the images of the skulls. Interroger: What types of animals do you think these are? Comment savez-vous? Elicit from students that one is a human, one is a meat-eating lion, and the other is a plant-eating gazelle. Tell students to look at the differences in the shape and size of the animals’ teeth and jaws. Discuss their observations. Explain that in the wild, the lion is a predator and the gazelle is its prey. Interroger: What is prey? Explain that prey are animals that are hunted and eaten by other animals. Interroger: What are predators? Explain that predators are meat-eaters that feed on other animals. The shape and size of a lion’s teeth and jaws help it to be a successful predator.

2. Have students predict how their teeth and jaws compare to those of a lion.
Prompt students to list what they ate for breakfast or lunch. Write their responses on the board. Ask volunteers: Are you a meat-eater or a plant-eater? Elicit from students that most humans eat both plants and animals. Explain that an animal that eats a variety of organisms, including plants and animals, is an omnivore. Humans are omnivores so their mouths are designed to eat both meat and plants. Tell students that they are now going to make predictions about how their teeth and jaws compare to those of a lion. They will test their predictions by collecting more information. Read aloud the worksheet directions for Part 1: Prediction. Allow students time to make their predictions and complete Part 1.

3. Have students collect more information to test their predictions.
Divisez les élèves en petits groupes. Read aloud the worksheet directions for Part 2: Observations. Have students work in small groups and use mirrors to observe their teeth and mouths so they can sketch and describe the shape of their teeth. After students have sketched and described the shape of their front teeth (incisors), canine teeth, and back teeth (molars), have them measure the size of one group member’s canine teeth. Help them to correctly identify their canine teeth. Explain that if they find their two front teeth and go two teeth to the right or left, then they have found their canines. Then have students compare the size of human canine teeth to the size of lion canine teeth. Facilitate students as needed and encourage them to use the reference images provided on their worksheets.

4. Use the provided answer key to discuss students’ observations and predictions.
After students complete Part 2 of the worksheet, use the provided answer key to discuss their findings as a class. Ask students if their predictions were correct. Interroger: Is a lion’s jaw bigger than a human’s? Are a lion’s teeth bigger than a human’s? Are all of the lion’s teeth the same shape? How does the shape of a human’s teeth compare to a lion’s? Elicit from students that the lion’s teeth and jaws are much larger than a human’s, but some of the shapes are similar. For example, humans and lions both have smaller, smoother front teeth (incisors) and sharp, pointed canine teeth. However, the shape of a human’s back teeth (molars) is quite different from a lion’s. Humans have back teeth that are rounded and bumpy, and lions have back teeth that are sharp. Ask students to compare the amount of teeth lions and humans have. Explain that adult lions have 30 teeth and adult humans have between 28 and 32. As kids, however, humans only have 20 teeth and they are temporary, or “baby” teeth. Ask students to compare the size (length) of their canine teeth to those of lions and adult humans. Adult lion canines are about 10 centimeters long and adult human canines are a little more than 1.5 centimeters long.


5. Have students reflect on similarities and differences between human and lion teeth.

Have students reflect on what they learned from their observations. Tell students to think about why human teeth are similar to and different from lion teeth. Have students share aloud the similarities and differences they observed. Facilitate the discussion. Interroger: Why is the shape of a lion’s back teeth so different from a human’s? Elicit from students that the large size and sharp, pointed shape of a lion’s teeth are used to shred and tear the meat they eat. Humans’ flat, bumpy back teeth are used for grinding up food, especially plant material, such as vegetables, beans, and nuts. Interroger: What teeth do we humans use to tear and eat meat? Elicit from students that we use our front teeth and canines to bite down and tear meat. Lions don’t need grinding teeth because they don’t really chew their food. They just tear it, break it into smaller chunks, and swallow it. Interroger: How do the shape and size of the gazelle’s jaw and teeth help it eat? Students should be able to explain that the gazelle’s jaw is long and narrow and contains a lot of flat, bumpy teeth like human back teeth (molars). Interroger: Based on this observation, can you predict what gazelles eat? Elicit from students that the gazelle’s teeth are flat and round, and therefore used for grinding up tough plant material like grass and shrubs. Students should understand that the shape and size of an animal’s teeth and jaw have evolved to help it eat specific types of plant and/or animal material.

Évaluation informelle

Review students' completed worksheets and responses to discussion questions to assess their comprehension.

Étendre l'apprentissage

Have students do the activity again, using a different big cat predator for comparison.


4 Machairodus kabir

Despite Smilodon&rsquos fame as the classic &ldquosabertooth tiger,&rdquo its short tail and different body proportions were very different from an actual tiger.

Machairodus, on the other hand, probably looked pretty much like a giant tiger with saber teeth it had very tiger-like proportions and a long tail, although it is impossible to know if it had stripes, spots, or any other kind of fur markings.

Machairodus is seldom mentioned as a giant feline, but some fossil remains found in Chad, Africa, (and classified as a new species, Machairodus kabir) suggest that this creature was among the largest cats of all times&mdashweighing up to 490 kgs (1080 lbs) or perhaps 500 kgs (1102 lbs), being &ldquothe size of a horse.&rdquo It fed on elephants, rhinos, and other large herbivores, which were abundant at the time.

Machairodus kabir probably looked somewhat like the gigantic &ldquosabertooth tiger&rdquo in the film 10.000 B.C, although sadly, it went extinct during the Miocene period, long before the appearance of humans.


Who, What, Why: How do cats survive falls from great heights?

The cat's owner Brittney Kirk, a nurse, left the window open a crack on Wednesday morning to give Sugar some air. Sugar got out and either fell or leapt off the ledge and hit a patch of grass and mulch.

An animal rescue service found her and traced her back to Ms Kirk through a microchip embedded in her skin.

"She's a tough little kitty," Ms Kirk told the Boston Globe newspaper.

Cats' remarkable ability to survive falls from great heights is a simple and predictable matter of physics, evolutionary biology, and physiology, veterinarians and biologists say.

"This recent story isn't much of a surprise," says Jake Socha, a biomechanist at Virginia Tech university.

"We do know that animals exhibit this behaviour, and there have been lots of records of these cats surviving."

With scientists unwilling to toss cats off buildings for experimental observation, science has been unable systematically to study the rate at which they live after crashing to the ground.

In a 1987 study of 132 cats brought to a New York City emergency veterinary clinic after falls from high-rise buildings, 90% of treated cats survived and only 37% needed emergency treatment to keep them alive. One that fell 32 stories onto concrete suffered only a chipped tooth and a collapsed lung and was released after 48 hours.

From the moment they're in the air to the instant after they hit the ground, cats' bodies are built to survive high falls, scientists say.

They have a relatively large surface area in proportion to their weight, thus reducing the force at which they hit the pavement.

Cats reach terminal velocity, the speed at which the downward tug of gravity is matched by the upward push of wind resistance, at a slow speed compared to large animals like humans and horses.

For instance, an average-sized cat with its limbs extended achieves a terminal velocity of about 60mph (97km/h), while an average-sized man reaches a terminal velocity of about 120mph (193km/h), according to the 1987 study by veterinarians Wayne Whitney and Cheryl Mehlhaff.

Cats are essentially arboreal animals: when they're not living in homes or in urban alleys, they tend to live in trees.

Sooner or later, they're going to fall, biologists say. Cats, monkeys, reptiles and other creatures will jump for prey and miss, a tree limb will break, or the wind will knock them over, so evolution has rendered them supremely capable of surviving falls.

"Being able to survive falls is a critical thing for animals that live in trees, and cats are one of them," says Dr Socha. "The domestic cat still contains whatever suite of adaptations they have that have enable cats to be good up in trees."

Through natural selection, cats have developed a keen instinct for sensing which way is down, analogous to the mechanism humans use for balance, biologists say.

Then - if given enough time - they are able to twist their bodies like a gymnast, astronaut or skydiver and spin their tails in order to position their feet under their bodies and land on them.

"Everything that lives in trees has what we call an aerial righting reflex," says Robert Dudley, a biologist at the animal flight laboratory at the University of California - Berkeley.

Cats can also spread their legs out to create a sort of parachute effect, says Andrew Biewener, a professor of organismal and evolutionary biology at Harvard University, although it is unclear how much this slows the rate of descent.

"They splay out their legs, which is going to expand their surface area of the body, and that increases the drag resistance," he says.

When they do land, cats' muscular legs - made for climbing trees - act as shock absorbers.

"Cats have long, compliant legs," says Jim Usherwood of the structure and motion lab at the Royal Veterinary College. "They've got decent muscles. In that they're able to jump quite well, the same muscles divert energy into decelerating rather than breaking bones."

The springy legs increase the distance over which the force of the collision with the ground dissipates, says Dr Biewener.

"The impact forces are much higher in stiff collisions," he says. "If they can increase the collision time over a longer period, that reduces the impact force."

And a cat's legs are angled under the body rather than extended downward, like human or horse legs.

"You're not transmitting the forces really directly," says Dr Socha.

"If the cat were to land with its legs directly under him in a column and hold him stiff, those bones would all break. But they go off to the side and the joints then bend, and you're now taking that energy and putting it into the joints and you're getting less of a force at the bone itself."

However, house cats in urban or suburban areas tend to be overweight and in less than peak physical condition, warns Steve Dale, a cat behaviour consultant who is on the board of the Winn Feline Foundation, which supports cat health research.

That detracts from their ability to right themselves in midair, he says.

"This cat was lucky," he says. "But many, if not most, would have severe lung damage, would have a broken leg or two or three or four, maybe have damage to the tail, and maybe more likely than any of that a broken jaw or dental damage.


Pink dream

The most polarizing fashion statement, unadulterated kitsch, a world-famous brand name and a hit in girl's rooms: Hello Kitty. The Hello Kitty label can be found on pretty much all types of objects: from children's cassette recorders to guitars, bags, furniture and skulls. The targeted market sector (young, female) is crazy about her. Others generally can't fathom why.

Cat cults and cult cats


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